Frégates de deuxième rang : quel volume ?

© Steller Systems. Le Spartan comme proposition pour les Type 31.

© Steller Systems. Le Spartan comme proposition pour les Type 31.

En attendant la nouvelle hiérarchie des priorités dont la revue stratégique doit acter au mois d’octobre 2017, l’audition de l’Amiral Prazuck, Chef d’État-Major de la Marine nationale (CEMM), devant les députés de la commission de la Défense nationale et des forces armées de l’Assemblée nationale est l’occasion de considérer l’avenir des frégates de deuxième rang.

Dans un premier temps, il s’agit de distinguer ce qui relève de la composante « frégates de deuxième rang » de ce qui appartient au programme BATSIMAR (BATiment de Surveillance et d’Intervention MARitime), donc ce qui a été qualifié ici de frégates de troisième rang. Pour faire simple, les frégates de deuxième rang servent à participer à un contexte de gestion de crise ou bien à agrémenter un groupe naval constitué tandis que les frégates de troisième rang sont vouées aux missions de service public (depuis la police des pêches jusqu’aux opérations contre les narcotrafiquants).

Le projet de loi de finances 2009 – présenté en fin d’année 2008 – devant le Sénat comporte, peut être, la plus ancienne trace connue de nous du programme BATSIMAR (le programme BIS semble recouvrir le remplacement des BATRAL dont les B2M ont été qualifiés de « solution intermédiaire »). « La Marine Nationale dispose actuellement d’une vingtaine de patrouilleurs répartis pour moitié en métropole et outre-mer. Agés pour la plupart de plus de vingt ans, ils seront remplacés à terme par un bâtiment de surveillance et d’intervention unique «BATSIMAR» devrait commencer en 2012. »

Quid des avisos et frégates ?

Les avisos de la classe d’Estienne d’Orves sont convertis en Patrouilleurs de Haute Mer (PHM) par réduction de leurs capacités militaires à partir de la fin du mois d’octobre 2008. Première conséquence de l’ajournement du programme BATSIMAR ? Il n’est alors pas précisé – selon nos connaissances – si les avisos allaient être remplacés, ou non, par ce dernier programme. L’Amiral Prazuck (CEMM), devant les députés de la commission Défense nationale et forces armées, le 26 juillet 2017, déclare, finalement, que « ces patrouilleurs de haute mer, qu’on appelait avisos, sont les chevaux de trait de ces missions. Ils ont 40 ans d’âge. Ils sont indispensables. Il faut les remplacer rapidement par des BATSIMAR. »

Entre parenthèses, le CEMM réaffirme son calcul de 2016 quant à son souhait de revenir au format de 1982, soit un navire logistique et deux patrouilleurs par façade maritime de l’Archipel France. Dans cette perspective, il demande 18 BATSIMAR ce qui reviendrait, peu ou prou, à remplacer 9 avisos A69 et 10 P400. Ce ne serait donc pas un remplacement nombre pour nombre de l’ensemble des patrouilleurs disponibles en 2008, soit dix unités non-remplacées.

La situation des frégates La Fayette et, partant de là, de leur remplacement à venir très prochainement (2025-2035) est bien plus compliquée. Le Livre blanc sur la défense et la sécurité nationale de 2008 ramenait le format de la flotte de surface à 18 frégates de premier dont les La Fayette alors qu’elles relevaient jusqu’ici du deuxième rang. Et leurs capacités opérationnelles témoignent de cet ancien rang. Le livre blanc de 2013 réduisait encore une fois le format de 18 à 15 frégates, toujours avec les FLF.

Sauf que l’Amiral Rogel, alors CEMM procédait, le 27 mai 2015, devant les députés à une requalification. Les Frégates de Taille Intermédiaire (FTI) « ne seront pas des remplaçantes des frégates légères [frégates furtives légères de classe La Fayette], sinon ce ne serait pas des frégates de premier rang. » D’un coup, il annule d’autorité la décision de 2008 en se fondant.. sur l’autorité des livres blancs et le format en frégates de premier rang (18 puis 15 bateaux). Et explique bien son propos par l’incapacité des FLF à répondre aux nouveaux enjeux sous et au-dessus (ASM et DA) de la surface au large des zones de crise en citant le Yemen et la Syrie.

Mais les frégates La Fayette seront modernisées selon la décision arrêtée en 2016 et actée en 2017 pour les trois premières unités. Modernisation qui maintiendra leurs capacités de défense anti-aérienne à courte portée (du Crotale au SADRAL) tandis qu’elles recevront – enfin ! – un sonar de coque et des contre-mesured anti-torpilles. Est-ce suffisant pour considérer que les FTI remplacent des FLF relevant de nouveau du premier rang ou bien que ces FTI complètent les FREMM (8) et Horizon (2) afin d’atteindre le format à 15 frégates, reléguant les FLF au deuxième rang ?

Astucieusement, il existe la troisième option où les FTI seront complétés après 2025 par trois FLF modernisés tandis que les deux dernières seront converties en PHM. Dans cette perspective, il serait simple d’atteindre le format à 18 frégates de premier rang grâce à une prolongation des trois FLF modernisées et donc d’acter une montée à 18 frégates de premier rang plutôt que seulement 15 et d’espérer obtenir un nouveau programme de frégates à l’horizon 2030.

Et la perspective d’un nouveau programme de frégates, avec une belle charge pour les bureaux d’études faute d’avoir une nouvelle corvette (Gowind) ou frégate (FREMM, FTI) à développer après 2025, pourrait amener DCNS/Naval group à considérer un appel d’offres européen pour les BATSIMAR et donc une mise en concurrence permettant à la Marine nationale d’obtenir un coût unitaire d’acquisition sérieusement tiré vers le bas, tout du moins, très maîtrisé.

En tous les cas, il y aurait matière à s’intéresser aux concepts de frégates légères britanniques pour le programme Type 31 dont l’objectif financier est fixé à 250 millions de livres (273 millions d’euros) pour chaque frégate. Presque moitié moins qu’une FTI.

Car c’est là que se ferme le cercle avec la question du remplacement des frégates de classe Floréal. En 2013, l’Amiral Rogel laissait entendre que les FTI remplaceront les La Fayette – avant d’opérer sa requalification afin d’obtenir leur modernisation pour faire la soudure avec la première FTI et le désarmement des avisos brestois ? – mais aussi, et peut être, les frégates Floréal. Il était plus ou moins explicite et précis selon les auditoires.

L’Amiral Prazuck, toujours devant les députés et le 12 octobre 2016, précisait pour la première fois le schéma directeur des moyens nautiques qu’il entend obtenir pour les moyens dévolus à la fonction garde-côtes : « Une frégate, deux patrouilleurs et un bâtiment logistique pour chaque département ou collectivité d’outre-mer. » Schéma qu’il réaffirme partiellement le 26 juillet 2017. Les Floréal sont donc formellement exclus d’un remplacement par BATSIMAR.

En ce qui concerne la composante des frégates de deuxième rang, il reste alors, de façon plutôt certaine, les six frégates de classe Floréal. Les trois premières auront 30 ans de service en 2022, les suivantes autant d’années en 2023 et la dernière en 2024. Le hasard faisant bien les choses – ou pas puisque les FLF et Floréal sont les deux facettes des frégates de deuxième rang -, les FLF atteindront les trente années de service entre 2022 et 2029. Comment exclure l’hypothèse d’un prolongement de service de cinq à dix années si beaucoup de peinture aide les coques à tenir ? Reste à observer ce qu’il adviendra des 3 + 5 La Fayette : seront-elles toutes modernisées ? Renforceront-elles pour trois unités le premier rang (18 frégates, au total) et de deux unités le deuxième rang (8 frégates, au total) ?

Tout ceci laisse augurer une flotte de surface totalisant entre 15 et 26 frégates à l’orée des années 2030, plus 18 patrouilleurs qui n’ont pas tellement intérêt à être qualifiés officiellement de frégates.

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